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La génération Y ou Millennials regroupe, en Occident, l'ensemble des personnes nées entre 1980 et l'an 20001. Perçue comme ayant des caractéristiques sociologiques et comportementales propres, elle est une cible particulière dans le domaine du marketing2. L'origine de ce nom a plusieurs attributions : pour les uns il vient du « Y » que trace le fil de leur baladeur sur leur torse ; pour d'autres ce nom vient de la génération précédente, nommée génération X ; enfin, il pourrait venir de la phonétique anglaise de l'expression « Y » (prononcé /waɪ/), signifiant « pourquoi » N 1,3. D'autres termes équivalents existent, dont les diminutifs GenY, Yers, digital natives ou net generation.

Cette catégorisation est essentiellement valable pour les pays occidentaux mais comporte beaucoup de postulats, bien que certaines caractéristiques soient vraies plus largement, du fait d'éléments géopolitiques majeurs, par exemple :

  1. Ils n'ont pas eu à subir la menace d'apocalypse de la guerre froide.
  2. Ils n'ont pas connu le monde sans le SIDA.
  3. Ils étaient suffisamment jeunes lors de l'introduction massive de l'informatique grand public et de l'électronique portable (téléphonie mobile, photo numérique, GPS) pour en avoir acquis une maîtrise intuitive qui dépasse généralement celle de leurs parents (d'où le surnom de « digital natives »)N 2.
    Le jeu vidéo est pour eux un divertissement banal, au contraire de la génération X pour laquelle il était encore parfois perçu comme marginal.

 

D'autres caractéristiques dépendent plus largement du contexte géographique.

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